Cosmo più limpido e colmo di fantastici particolari. L’universo sempre più nitido di LBT

Grazie ai suoi due specchi principali da 8,4 metri di diametro e al sistema di ottica adattiva più avanzato al mondo per annullare gli effetti di distorsione delle immagini prodotti dall’atmosfera, il Large Binocular Telescope è uno dei migliori strumenti al mondo per lo studio del cosmo.  A testimoniarlo sono i primi risultati scientifici ottenuti grazie alle sue osservazioni, pubblicati on line sul sito arxiv.org in quattro differenti articoli, che gettano nuova luce su importanti aspetti della ricerca astrofisica attuale, come quella sui pianeti extrasolari e sui processi che portano alla formazione delle stelle. E’ un universo più nitido e ricco di sorprendenti dettagli quello che emerge dai primi articoli scientifici ottenuti grazie alle osservazioni del Large Binocular Telescope, equipaggiato con il suo avanzatissimo sistema di ottiche adattive realizzato da ricercatori e tecnici dell’INAF. Pianeti su sistemi extrasolari osservati direttamente a distanze molto ridotte dalla propria stella madre, dettagli mozzafiato di zone dove si stanno formando nuovi astri, riprese accuratissime delle regioni più interne del disco di polveri che circonda una stella,

dove potrebbero esserci pianeti in fase di formazione. Sono questi solo alcuni dei principali risultati appena pubblicati on line in quattro articoli sul sito arxiv.org, tra i cui autori ci sono numerosi ricercatori dell’Istituto Nazionale di Astrofisica. “Siamo molto orgogliosi di raccogliere i frutti di anni di impegno: già le prime notti di osservazione ad LBT hanno prodotto i primi articoli scientifici appena pubblicati che coprono diversi ambiti dell’astronomia” commenta Simone Esposito dell’INAF-Osservatorio Astrofisico di Arcetri. “Nella comunità scientifica internazionale articoli di review citano il sistema sviluppato da INAF per LBT come ‘lo stato dell’arte nell’ottica adattiva per astronomia’. Tutto questo grazie ai due componenti chiave, lo specchio secondario adattivo e il sensore a piramide, completamente made in Italy. Un ottimo esempio di collaborazione tra istituti di ricerca e industrie italiane”. Quel pianeta così vicino alla sua stella madre: LBT ha prodotto le migliori immagini oggi disponibili del sistema planetario attorno alla stella HR 8799, che si trova in direzione della costellazione del Pegaso e dista da noi circa 130 anni luce. Grazie a queste nuove accurate osservazioni, è stato possibile rivelare per la prima volta nella banda del vicino infrarosso il quarto pianeta, il più vicino alla sua stella madre, precedentemente scoperto a lunghezze d’onda maggiori. Ma oltre ai pianeti, intorno ad HR 8799 si troverebbero due probabili fasce di asteroidi, una all’interno e una

all’esterno dei 4 pianeti, rendendolo in qualche modo simile al nostro Sistema Solare. “La misura della luminosità a varie lunghezze d’onda del pianeta appena scoperto e degli altri che compongono il sistema ci consentono di compiere un passo fondamentale nello studio di questi oggetti celesti: studiare finalmente le caratteristiche delle loro atmosfere” dice Silvano Desidera, dell’INAF-Osservatorio Astronomico di Padova. “I risultati indicano la presenza di strati di nubi di vario spessore, che rendono le atmosfere diverse da quelle delle nane brune con temperature simili. Inoltre abbiamo ricostruito le possibili orbite dei quattro pianeti, trovando fondati indizi per ritenere che siano meno massicci di quanto pensato finora”. Dentro la culla dove si formano le stele:  Uno degli argomenti oggi più dibattuti nell’ambito dello studio dei processi di formazione stellare è se le stelle si formino a piccoli gruppi (i cosiddetti mini ammassi) o invece singolarmente. Le osservazioni della regione centrale della nebulosa di Orione, denominata Trapezio, con il Large Binocular Telescope hanno permesso di determinare le velocità di stelle di recente formazione in sistemi doppi o tripli con una precisione sette volte maggiore di quelle finora a disposizione. Queste informazioni provano in maniera decisiva il fatto che un gruppo di quattro stelle tra quelle prese in esame si sono formate insieme e sono quindi parte di un mini ammasso. “Queste osservazioni ad alta risoluzione di LBT gettano nuova luce sulle prime fasi della formazione ed evoluzione delle stelle brillanti nella regione del Trapezio” commenta Francesco

Palla, dell’INAF-Osservatorio Astrofisico di Arcetri. “Sfruttando il fatto che esse sono parte di sistemi multipli in cui ciascuna stella è accompagnata da una o più compagne di massa minore, è stato possibile determinare con una precisione mai raggiunta nel passato il movimento orbitale e quindi verificare la loro natura fisica. Che si rivela molto più dinamica ed energetica di quanto non si sospettasse finora!” L’enigma del disco ‘bucato’ : Già osservata anche dal telescopio spaziale Hubble, la stella denominata HD 15115, distante circa 150 anni luce, presenta un disco visto di taglio apparentemente asimmetrico, composto di piccoli granelli di polveri che si ritiene sia il prodotto delle collisioni di corpi rocciosi primordiali. LBT con le sue elevate qualità osservative, è andato a sondare le zone più interne di questo disco, ottenendo immagini ad alta risoluzione nella banda di radiazione del vicino infrarosso. “L’analisi delle immagini ha fornito indizi sull’esistenza di una zona apparentemente priva di polveri in prossimità della stella: un vuoto grande 1.5 volte l’orbita di Nettuno intorno al Sole” sottolinea Carmelo Arcidiacono, dell’INAF-Ossevatorio Astronomico di Bologna. “Questo ‘buco’ potrebbe essere stato creato da un pianeta. Le immagini pur dettagliatissime di LBT non ci hanno ancora permesso di individuarlo. Ma se ci fosse, riteniamo che debba avere una massa più piccola di una nana

bruna di trenta volte la massa di Giove”. Il telescopio LBT: Il Large Binocular Telescope è collocato sul Monte Graham, in Arizona, a circa 3200 metri di quota. La sua montatura ospita due specchi affiancati da 8,4 metri di diametro ciascuno, caratteristica che abbinata al nuovo sistema di ottiche adattive permette di avere una risoluzione, cioè una capacità di distinguere dettagli, paragonabile a quella di un analogo strumento con un singolo specchio del diametro di 22,8 metri. L’introduzione dell’ottica adattiva su ciascuno dei due specchi di LBT è in grado di restituire immagini 3.6 volte più accurate di quelle prodotte dal telescopio spaziale Hubble negli stessi intervalli di lunghezza d’onda. LBT, costato circa 120 milioni di dollari, è frutto di una collaborazione internazionale tra istituti ed enti di ricerca di Stati Uniti, Italia e Germania. Ne fanno parte:L’Università dell’Arizona, in rappresentanza del sistema universitario dell’Arizona. L’Istituto Nazionale di Astrofisica (INAF). LBT Beteiligungsgesellschaft, Germany, in rappresentanza della Max Planck Society, dell’Astrophysical Institute di Potsdam, e dell’Università di Heidelberg . La Ohio State University. La Research Corporation, in rappresentanza della Università del Minnesota e dell’Università della Virginia. Fonte: INAF Istituto Nazionale di Astrofisica

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